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Un batallón de mujeres, detrás del éxito por la llegada a Plutón

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La NASA compartió a través de Twitter la foto más cercana de Plutón.

El largo viaje de la sonda New Horizons.Entre las 32 expertas, figura la primera Directora de Operaciones de una misión en toda la historia de la Nasa.

La hazaña del primer sobrevuelo a Plutón con una sonda controlada a más de 4.828 millones de kilómetros de distancia también se debe a un grupo de 32 mujeres. Ellas representan el 25 por ciento del equipo de científicos y técnicos que se ocuparon de lanzar hace casi 9 años y luego controlar a la sonda New Horizons. Incluso, una de las mujeres, Alice Bowman, tuvo un rol protagónico en el equipo. Es la directora de operaciones. Informalmente, le llaman la “mamá” de la misión de la NASA.
“Lo hicimos”, dijo Bowman el miércoles pasado cuando recibió el mensaje de la sonda y se comprobó que seguía en funcionamiento después de haber sobrevolado al planeta enano Plutón y a su luna mayor, Caronte. El director de proyecto de la misión, Glen Fountain, destacó a la mujer en una conferencia ante un auditorio con grandes y chicos: “Alice, guiaste a la nave espacial a través del Sistema Solar”. Y los chicos empezaron a gritar “Alice, Alice, Alice” y la aplaudieron. El jefe de la NASA, Charles Bolden, también la saludó y abrazó.
Bowman es la primera directora de operaciones de una misión espacial en toda la historia de la NASA. Desde chica, estaba decidida a que iba a ser como los personajes que admiraba de las series de TV en los años sesenta: Star Trek y Perdidos en el Espacio.
El miércoles anunció con lágrimas de alegría a su equipo: “Tenemos una nave en buen estado”. La sonda había pasado a solo 12.430 kilómetros de Plutón y le había enviado el mensaje en el que confirmó que se acercó sin problemas al planeta enano. Bowman reveló: “No puedo explicar lo que significa alcanzar el sueño de mi niñez. Quiero decirle a los niños, y a sus padres: hagan lo que los apasiona. Aunque no sea fácil, aunque sea duro, hagan lo que crean que tienen que hacer. Ahora, vamos fuera del Sistema Solar”. La mujer –que es madre y toca el clarinete en su escaso tiempo libre– pasó muchas horas de trabajo dedicadas al monitoreo de la sonda durante años.
Otras de las mujeres de la misión es Fran Bagenal, que empezó a trabajar en la NASA con la misión Voyager 1 a los planetas Júpiter y Saturno en 1977. En aquel momento, había muy pocas mujeres en el plantel. Ella se concentró en partículas y plasma y fue su “modo de explorar el sistema solar”. Viene trabajando en la misión New Horizons desde que sólo estaba en los papeles, en 1989. También Leslie Young aporta su empeño: fue la encargada de asignar la lista de prioridades a las observaciones que hicieron las dos cámaras de la sonda New Horizons cuando estuvo muy cerca de Plutón.
El sobrevuelo exitoso de la sonda no podría haber ocurrido sin el trabajo preciso de Yanping Guo, que es la líder de diseño de la misión lanzada en 2006. Fue la mujer que configuró la trayectoria entera de la misión, incluyendo tanto el sobrevuelo del planeta Júpiter en el año 2007 como la de Plutón el martes pasado. “Mi trabajo fue hacer que New Horizon llegue a Plutón”, aclaró con simplicidad. En los próximos años, la sonda hará sobrevuelos en objetos del cinturón de Kuiper. También está en el equipo Adriana Ocampo Uria, que nació en Colombia y se crió en la Argentina hasta los 14 años. Se mudó luego con su familia a los Estados Unidos, y a los 21 años, ya trabajaba en la NASA en la decodificación de las sondas Vikingo que fueron a Marte.
No es casualidad que la sonda New Horizons cuente con una participación femenina mayor a las misiones anteriores. Su investigador principal, Alan Stern, se ocupó activamente de reclutar científicos jóvenes y mujeres para el equipo. En el sector de los más jóvenes de la NASA, hay más mujeres ahora que hace 40 años.
En la actualidad, 6.000 mujeres trabajan en la agencia espacial estadounidense en un total de 17.345 empleados. Las autoridades han reconocido que faltan más mujeres en la institución federal y quieren aumentar su presencia. “No somos tan exitosos en emplear mujeres y minorías en nuestro plantel. Y no es intencional”, dijo Charles Bolden, el administrador general de la NASA. Abrieron u sitio en Internet para visibilizar las contribuciones de las científicas y las astronautas (women.nasa.gov) y están en desarrollo iniciativas que alientan a niñas y a adolescentes para que elijan más estudiar carreras vinculadas con la astronomía y las ciencias planetarias. 

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